Información General del Proyecto Olaroz 

La operación de litio Olaroz es la primera de su tipo en más de veinte años. Presenta un recurso de alta calidad, bajo costo y larga vida compatible con la norma JORC/NI43-101 capaz de sostener la producción continua durante más de cuarenta años con solo el 15 % del recurso definido extraído. El mes de noviembre de 2014 marcó el inicio de la producción de carbonato de litio primario para la planta de 17.500 toneladas métricas de carbonato de litio de grado batería de Salar de Olaroz, que se ubica en la región de la Puna en el norte de la Argentina. La planta se puso totalmente en servicio y comenzó su producción comercial a fines de enero de 2015.

El pilar de la empresa es el proyecto de salmuera de litio fundado mediante un acuerdo de operación conjunta entre Orocobre, empresa que cotiza en las bolsas de valores de Toronto y Australia, Toyota Tsusho Corporation (TTC), sociedad mercantil japonesa y JEMSE, la empresa minera del gobierno de la provincia de Jujuy. La operación ha sido diseñada para ampliar la capacidad con desarrollos adicionales en etapas planificadas de acuerdo con la demanda del mercado. Las últimas exploraciones realizadas en Olaroz han permitido descubrir un potencial para otro recurso de salmuera importante que respalda los planes futuros de aumentar la capacidad de producción y al mismo tiempo mantener un recurso de larga vida sostenible.


Ubicación

La ubicación de la operación de litio Olaroz es favorable en términos de condiciones operativas ambientales e infraestructura local. Se trata de un lugar con precipitaciones muy limitadas y condiciones de clima seco y ventoso que mejoran el proceso de evaporación de salmuera.

El proyecto también cuenta con gas continuo, energía eléctrica estable y carreteras pavimentadas. Hay tres puertos marítimos importantes: Buenos Aires en Argentina y Antofagasta e Iquique en Chile. En estos tres puertos operan varias empresas de transporte internacionales y se puede acceder a ellos fácilmente por vía terrestre. Aproximadamente el 90 % de la fuerza laboral de tiempo completo de Olaroz está ocupada por personas de la comunidad local de Jujuy.


Recursos y Mineralogía 

Según lo definido en el Estudio de Factibilidad Definitivo (DFS por sus siglas en inglés) de Olaroz, el recurso indicado y medido estimado de 1.752 millones de metros cúbicos de salmuera en 690 mg/L de litio, 5.730 mg/L de potasio y 1.050 mg/L de boro del proyecto Olaroz corresponde a 6,4 toneladas métricas de carbonato de litio y 19,3 millones de toneladas de cloruro de potasio basados en 5,32 toneladas de carbonato de litio, lo que equivale a 1 tonelada de litio y 1,91 toneladas de potasa, lo que a su vez es equivalente a una tonelada de potasio.

Los modelos independientes posteriores han indicado la presencia de grados mejorados de salmuera de litio de 825 mg/l, lo que permite aumentar la producción proyectada anual de carbonato de litio. La relación Mg:Li de Olaroz también es baja (aproximadamente 2,8), lo cual representa un factor deseable para el procesamiento.

En las últimas exploraciones realizadas en Olaroz se ha descubierto potencial para otros recursos de salmuera importantes que respaldan los planes futuros de aumentar la capacidad de producción y al mismo tiempo mantener un recurso sostenible de larga vida.


Producción y Procesamiento Sustentablo
 

El método de procesamiento en Olaroz se basa en operaciones de tratamiento de salmuera existentes con modificaciones hechas a medida para la química de la salmuera y las condiciones climáticas de Olaroz. Las operaciones de litio de salmuera suelen tener un costo de producción mucho más bajas que los depósitos de litio de roca dura. El costo operativo en efectivo de aproximadamente US$3.500 – $4.000/t posiciona a empresa como uno de los productores de litio con costo más bajo en el mundo.

El método de procesamiento comienza con la extracción de salmuera rica en litio de campos de pozos que se hacen en el salar. La salmuera es transferida a una serie de piletas de evaporación que usan la radiación solar y viento para evaporación y concentración, junto con un proceso de precipitación que elimina impurezas. La salmuera concentrada es enviada a la planta de carbonato de litio que precipita, filtra y seca el producto final de carbonato de litio de alta calidad.

A diferencia de las operaciones de minería tradicionales y las operaciones de algunos de nuestros colegas que utilizan salmuera como base, la Planta de litio de Olaroz no necesita instalaciones de desechos. Los residuos líquidos del proceso de producción se devuelven inmediatamente al sistema de piletas. En términos de desechos minerales, manejamos la acumulación de sales (principalmente halita y silvita) en nuestras piletas de evaporación a través de un proceso de cosecha de sales que se lleva a cabo cada tres años.

Una vez que son cosechadas, estas sales se transfieren a nuestros acopios en el lugar, donde a través de lixiviación y filtración, se permite la recuperación de salmuera con alta concentración de litio. Con lo cual, nuestros minerales de desecho (sales) no solamente copian aquellos que se presentan naturalmente en el ambiente local, sino que también proveen una fuente adicionales de alta calidad de litio para ser utilizada en la producción.

Método de procesamiento del producto de Orocobre en la Planta de Litio Olaroz


Huella Ambiental 

El proyecto de litio Olaroz ha sido diseñado para dejar una huella ambiental mínima. Los siguientes aspectos de la operación de Olaroz destacan de qué manera se han gestionado los principios de sostenibilidad dentro del proyecto:

  • El proceso ha sido diseñado para tener una alta recuperación de procesamiento de litio. Con sus costos bajos de unidad, el proceso producirá grados de corte bajo que maximizarán la recuperación del recurso.
  • La ruta del proceso está diseñada con un diseño de descarga sin líquido. Todos los residuos se almacenan en diques permanentes (lagunas de evaporación revestidas). Al final de la vida del proyecto, las lagunas se taparán y, tras colocar la tierra y plantar la vegetación original, volverán a tener un perfil similar.
  • La salmuera se extrae de pozos con un impacto mínimo en los recursos de agua dulce ubicados fuera del salar. El litio se ubica en acuíferos sedimentarios con permeabilidad relativamente baja. Por lo tanto, las depresiones se limitan al salar en sí mismo. Esto difiere de los depósitos de halita, donde los cuerpos de halita tienen permeabilidad muy alta cerca de la superficie y los conos de las depresiones pueden afectar los recursos acuíferos ubicados alrededor del salar y, asimismo, el ambiente local.
  • El litio se concentra en la salmuera mediante energía. La huella de carbono es más baja que en otros procesos.
  • La tecnología desarrollada consume un nivel máximo muy bajo de agua dulce (
  • Sales de Jujuy S.A. también está comprometida con los diez principios del marco de desarrollo sostenible creados por The International Council on Mining and Metals. La empresa posee un programa activo y bien fundado denominado “Valor compartido” cuyo objetivo es la salud, la educación y el crecimiento sostenible a largo plazo de las comunidades y las empresas locales.

Además del diseño del proyecto, la empresa lleva a cabo periódicamente programas de supervisión ambiental con las comunidades locales. Los grupos de interés locales también son bienvenidos para participar en dichos programas.


Enfoque a Futuro / Planes de Expansión 

El enfoque primario de Orocobre es alcanzar las tasas de producción de diseño de Etapa 1 en Olaroz. Durante Q2 FY19, Orocobre, TTC y Juntas de JV dieron la aprobación final de inversión para la Etapa 2 de Expansión de la Planta de Litio de Olaroz. La Etapa 2 de expansión aumentará la producción de carbonato de litio en aproximadamente 25.000 toneladas por año (tpa), llevando la capacidad total de producción de Olaroz a aproximadamente 42.500 tpa.

La Etapa 2 producirá un carbonato de litio de grado técnico (>99,0% Li₂CO₃), parte del cual se usará como materia prima para la futura planta de hidróxido de litio Naraha a ser construida en Japón.

Se espera que el gasto total de capital revisado para la Etapa 2 sea de US$295 millones, lo que incluye una contingencia de US$25 millones. El costo esperado de este proyecto es de aproximadamente US$15 millones y estará sujeto a un proceso de aprobación de capital usual de operación conjunta.