Resumen del Proyecto de Litio de Olaroz 

Luego de siete años de planificación, desarrollo, construcción y puesta en marcha, la primera venta de carbonato de litio de la Planta de Litio de Olaroz ocurrió a fines de abril de 2015, y los volúmenes crecieron consistentemente. Olaroz tiene un recurso que cumple con JORC/NI43-101, de alta calidad, bajo costo y larga vida. El recurso medido e indicado de 6,4 Mt de LCE es capaz de sostener la producción actual de manera continua por más de 40 años, con solamente ~15% del recurso definido extraído. La planta completó su puesta en marcha y comenzó la producción comercial a fines de enero de 2015

El proyecto de litio de salmuera fundamental se fundó en un acuerdo de operación conjunta entre la empresa Orocobre Limited, que cotiza en el Mercado de Valores de Australia y el Mercado de Valores de Tokio, la sociedad comercial japonesa Toyota Tsusho Corporation (TTC) y la Empresa de Minería del gobierno de la provincia argentina de Jujuy (JEMSE). La operación se diseñó para una expansión de capacidad, con desarrollo de etapas adicionales planificadas de acuerdo a la demanda del mercado. Una exploración reciente en Olaroz descubrió el potencial de un recurso de salmuera adicional significativo, que avala los planes futuros de aumentas la capacidad de producción, a la vez que mantiene un recurso sostenible de larga vida.


Ubicación

La Planta de Litio de Olaroz se encuentra en la Provincia de Jujuy, al Norte de Argentina, a aproximadamente 230 kilómetros de la ciudad capital de Jujuy. La operación se encuentra a una altura de 3.900 metros sobre el nivel del mar, y produce carbonato de litio del recurso de salmuera del Salar de Olaroz, que contiene altas concentraciones de salmuera con carbonato de litio y potasa.

La Planta es respaldada por condiciones favorables en cuanto al entorno operativo y la infraestructura local. Las lluvias muy limitadas junto con las condiciones secas y ventosas, favorecen el proceso de evaporación de la salmuera. La Planta tiene gasoducto, electricidad de alto voltaje y caminos pavimentados. Hay tres grandes puertos, Buenos Aires en Argentina y Antofagasta e Iquique en Chile, donde prestan servicios empresas internacionales e transporte, y son fácilmente accesibles por tierra o tren.


Sociedades y Comienzos del Proyecto 

La Planta de Litio de Olaroz comenzó como un proyecto de operación conjunta junto con el gigante bursátil japonés TTC y la empresa de inversión minera del Gobierno de la Provincia de Jujuy, JEMSE.

La sociedad con TTC comenzó en enero de 2010, a través de la ejecución de un acuerdo de operación conjunta definitivo para desarrollar el Proyecto de Litio de Olaroz. Este Acuerdo brindó un plan de financiamiento estructurado para asegurar la participación directa y el apoyo de TTC para el financiamiento del desarrollo planeado para Olaroz. A su vez, la participación de TTC en el proyecto fue a través de un 25% de participación de capital a nivel del proyecto. En un negocio en el cual la calidad del producto es fundamental, la inversión de TTC brinda un fuerte respaldo a la calidad del recurso de Olaroz y la gran pureza del producto de grado batería producido en la Planta de Olaroz.

JEMSE se asoció al proyecto en junio de 2012. La participación de JEMSE en el proyecto es a través de un 8.5% de participación de capital a nivel proyecto, lo que le da al Gobierno Provincial una participación directa en el desarrollo de la Planta de Litio de Olaroz.

La Planta de Litio de Olaroz es administrada a través de la empresa operadora Sales de Jujuy S.A. Sus accionistas son Sales de Jujuy Pte. Ltd. y JEMSE. La estructura corporativa es la siguiente:


Recurso de Vida Larga, Expandible y Sustentable
 

El Salar de Olaroz es un recurso de vida larga y alta calidad capaz de sostener producción continua por más de cuarenta años, con una extracción del recurso definido de tan solo un 15%. El diseño original de la Planta de Litio de Olaroz permite futuros desarrollos y/o planes de expansión que ocurran según la demanda del mercado. Una segunda etapa de la expansión de carbonato de litio en Olaroz puede ocurrir con un descuento sustancial por tonelada de capacidad en comparación con el costo capital original.

El recurso estimado medido e indicado de 1.752 millones de metros cúbicos de salmuera, con 690 mg/l de litio, 5.730 mg/l de potasio y 1.050 mg/l de boro en la Planta de Olaroz equivale a 6,4 millones de toneladas de carbonato de litio y 19,3 millones de toneladas de potasa (cloruro de potasio) con base en que 5,32 toneladas de carbonato de litio es equivalente a 1 tonelada de litio, y 1,91 toneladas de potasa es equivalente a una tonelada de potasio. Un modelado independiente posterior indicó grados de litio en la salmuera mejorados de 825 mg/l, lo que permitió un aumento en la producción anual de carbonato de litio. A fines comparativos, un grado promedio de litio de 800 m/l es similar a la operación de FMC en Hombre Muerto, y aproximadamente el doble que en las operaciones de Silver Peak, Nevada y Rincon, Argentina. La proporción Mg:Li en la Planta de Olaroz también es baja (lo que es conveniente para el procesamiento) en aproximadamente 2,4, en comparación con Atacama, Rincon y Uyuni, con 6,4, 8,6 y 19, respectivamente. Únicamente en Silver Peak y Hombre Muerto son más bajos con 1,4.

OLAROZ LITHIUM FACILITY - June 2019

 

Producción y Procesamiento Sustentable 

El método de procesamiento en Olaroz está basado en operaciones de tratamiento de salmuera existentes, con modificaciones hechas a medida para la química de la salmuera y las condiciones climáticas en Olaroz. Por lo general, las operaciones de litio de salmuera tiene un costo de producción mucho menor que en los depósitos de litio en piedra dura. El costo operativo efectivo de aproximadamente US$3.500-$4.000/t posiciona a la Empresa como uno de los productores globales de litio de menor costo.

El método de procesamiento comienza con la extracción de salmuera rica en litio de campos de pozos perforados en el salar. La salmuera luego es transferida a una serie de piletas de evaporación que utiliza radiación solar y viento para la evaporación y concentración, junto con un proceso de precipitación para eliminar impurezas. La salmuera concentrada es entones transportada a la planta de carbonato de litio, donde precipita, filtra y seca el producto terminado de alta calidad de carbonato de litio.

A diferencia de las operaciones de minería tradicional y las operaciones de algunos de nuestros colegas basados en salmuera, la Planta de Litio de Olaroz no requiere de instalaciones de estériles. Los residuos líquidos del proceso de producción se devuelven inmediatamente al sistema de piletas. En cuanto a desechos minerales, administramos nuestra acumulación de sales (principalmente halita y silvita) en nuestras piletas de evaporación a través de un proceso de cosecha de sales, que se lleva a cabo cada tres años.

Una vez que se cosecha, estas sales se trasnfieren a un acopio de sal en el lugar, donde la lixiviación y el drenaje permite la recuperación de salmuera de litio altamente concentrada. De esta manera, no solo nuestros desechos minerales (sales) reflejan los que ocurren naturalmente en el medio ambiente local, sino que también es una fuente de alta calidad de litio para utilizar en la producción.

Método de procesamiento del producto de Orocobre en la Planta de Litio Olaroz

 

Producto 

Olaroz vende carbonato de litio purificado primario y micronizado y no micronizado a una diversa clientela de aproximadamente 100 clientes en Asia, Europa y América del Norte. Es la intención de Orocobre continuar cultivando una clientela, uso final y geografía diversas.

Los principales mercados del producto de grado primario con los mercados de cerámica, productos químicos y vidrio, con el grado purificado generalmente vendido a los fabricantes de cátodos para ser usado en la producción de baterías.


Huella Ambiental 

La Planta de Litio de Olaroz tiene una huella ambiental baja debido a los siguientes aspectos del proceso:

  • El proceso está diseñado para obtener una alta recuperación de litio en el procesamiento. Con sus bajos costos unitarios, el proceso resultará en grados de corte bajos, lo que maximizará la recuperación del recurso
  • El camino del proceso tiene un diseño con descarga de líquido cero. Todos los productos se desecho se almacenan en embalses permanentes (las piletas de evaporación revestidas). Al finalizar la vida del proyecto, las piletas se taparán y se volverá a un perfil similar luego de colocar tierra y plantar vegetación autóctona
  • Se extrae salmuera de los pozos con un impacto mínimo en los recursos de agua potable fuera del salar. Dado que el litio se encuentra en acuíferos sedimentarios de permeabilidad relativamente baja, los descensos se limitan al salar en sí mismo. Esto es diferente que los depósitos por halita, donde los cuerpos de halita tiene una permeabilidad cerca de la superficie muy alta, y los conos de descenso pueden impactar los recursos de agua alrededor del Salar, afectando el medio ambiente local
  • La energía utilizada para concentrar el litio en la salmuera es energía solar. La huella de carbono es menor que en otros procesos
  • La tecnología desarrollada tiene un consumo máximo de agua potable muy bajo de <20 l/s, bajo para los estándares de la industria. Esta agua potable se produce por osmosis inversas de agua salobres no potable
  • Sales de Jujuy S.A. está comprometida con los diez principios del marco de desarrollo sustentable desarrollados por el Consejo Internacional de Minería y Metales (ICMM, International Council on Mining and Metals). La Empresa tiene un Programa de Valor Compartido activo y bien financiado dirigido al desarrollo a largo plazo de los habitantes locales.

Enfoque Futuro / Planes de Expansión 

En Q2 FY18 Orocobre anunció el aumento de la Etapa 2 de la Expansión de la Planta de Litio de Orocobre a 25.000 toneladas por año (a un total de 42.500 tonelada por año) de las 17.500 toneladas por año anunciadas previamente.

La mezcla de producto propuesta es 17.500 toneladas por año de carbonato de litio grado batería (>99,5% Li₂CO₃) del circuito actual de purificación, y 25.000 toneladas por año de carbonato de litio de grado primario (>99,0% Li₂CO₃), de los cuales ~10,000 toneladas por año se utilizarán como materia prima para la Plata de Hidróxido de Litio de Naraha, actualmente en construcción en Japón.

La Etapa 2 expandida usa un diseño simplificado que incluye un circuito de carbonato de litio primario pero excluye un circuito de purificación. Este plan de expansión resultará en un desembolso de capital de aproximadamente US$285 millones, incluyendo una contingencia de US$ 25 millones, y continúa como un menor riesgo de implementación, ya que el proyecto se basa en una duplicación simple de las perforaciones, piletas y circuito primario de la Fase 1 de Olaroz.

La intensidad del costo de capital de la expansión de 25.000 tpa aumentó de los 17.500 tpa iniciales principalmente debido a la mayor exactitud de los estudios de ingeniería en comparación con el nivel de alcance previo, redundancia adicional en el diseño, aumentos en los costos indirectos y presiones inflacionarias. Sin embargo, este capital continúa siendo extremadamente competitivo cuando se lo compara a desarrollos en terrenos nuevos.

El Gobierno de la Provincia de Jujuy ha otorgado todos los permisos necesarios para el agua de proceso, extracción de salmuera, pozos adicionales, piletas nuevas y construcción de planta para la expansión.

Durante FY19, la Etapa 2 del proyecto de Expansión en Olaroz alcanzó ciertos hitos, entre ellos la construcción de nuevas piletas de evaporación y cosecha, caminos y pozos de producción. La expansión de la infraestructura existente en el lugar y el campamento continúan, incluso un nuevo centro de salud para la mano de obra expandida, oficinas para el equipo de expansión, y almacenes para el equipo. La construcción de capacidad adicional en la planta de encalado avanzó, permitiendo aumentar el acopio de salmuera y facilitando el rápido llenado de las piletas de la Etapa 2. El instrumento financiero para la Etapa 2 de la Expansión de Olaroz se terminó durante Q1 FY20.

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