Información General del Proyecto Olaroz 

La operación de litio Olaroz es la primera de su tipo en más de veinte años. Presenta un recurso de alta calidad, bajo costo y larga vida compatible con la norma JORC/NI43-101 capaz de sostener la producción continua durante más de cuarenta años con solo el 15 % del recurso definido extraído. El mes de noviembre de 2014 marcó el inicio de la producción de carbonato de litio primario para la planta de 17.500 toneladas métricas de carbonato de litio de grado batería de Salar de Olaroz, que se ubica en la región de la Puna en el norte de la Argentina. La planta se puso totalmente en servicio y comenzó su producción comercial a fines de enero de 2015. El pilar de la empresa es el proyecto de salmuera de litio fundado mediante un acuerdo de operación conjunta entre Orocobre, empresa que cotiza en las bolsas de valores de Toronto y Australia, Toyota Tsushi Corporation (TTC), sociedad mercantil japonesa y JEMSE, la empresa minera del gobierno de la provincia de Jujuy. La operación ha sido diseñada para ampliar la capacidad con desarrollos adicionales en etapas planificadas de acuerdo con la demanda del mercado. Las últimas exploraciones realizadas en Olaroz han permitido descubrir un potencial para otro recurso de salmuera importante que respalda los planes futuros de aumentar la capacidad de producción y al mismo tiempo mantener un recurso de larga vida sostenible.


Ubicación

La ubicación de la operación de litio Olaroz es favorable en términos de condiciones operativas ambientales e infraestructura local. Se trata de un lugar con precipitaciones muy limitadas y condiciones de clima seco y ventoso que mejoran el proceso de evaporación de salmuera. El proyecto también cuenta con gas continuo, energía eléctrica estable y carreteras pavimentadas. Hay tres puertos marítimos importantes: Buenos Aires en Argentina y Antofagasta e Iquique en Chile. En estos tres puertos operan varias empresas de transporte internacionales y se puede acceder a ellos fácilmente por vía terrestre. Aproximadamente el 90 % de la fuerza laboral de tiempo completo de Olaroz está ocupada por personas de la comunidad local de Jujuy.


Recursos y Mineralogía 

Según lo definido en el Estudio de Factibilidad Definitivo (DFS por sus siglas en inglés) de Olaroz, el recurso indicado y medido estimado de 1.752 millones de metros cúbicos de salmuera en 690 mg/L de litio, 5.730 mg/L de potasio y 1.050 mg/L de boro del proyecto Olaroz corresponde a 6,4 toneladas métricas de carbonato de litio y 19,3 millones de toneladas de cloruro de potasio basados en 5,32 toneladas de carbonato de litio, lo que equivale a 1 tonelada de litio y 1,91 toneladas de potasa, lo que a su vez es equivalente a una tonelada de potasio. Los modelos independientes posteriores han indicado la presencia de grados mejorados de salmuera de litio de 825 mg/l, lo que permite aumentar la producción proyectada anual de carbonato de litio. La relación Mg:Li de Olaroz también es baja (aproximadamente 2,8), lo cual representa un factor deseable para el procesamiento. En las últimas exploraciones realizadas en Olaroz se ha descubierto potencial para otros recursos de salmuera importantes que respaldan los planes futuros de aumentar la capacidad de producción y al mismo tiempo mantener un recurso sostenible de larga vida.


Producción y Procesamiento
 

El método de procesamiento implementado en Olaroz se basa en las operaciones existentes para el tratamiento de salmuera con modificaciones adaptadas a la química de la salmuera y a las condiciones climáticas prevalecientes en Olaroz. La operación de litio de Sales de Jujuy consta de la extracción de salmuera rica en litio a partir de perforaciones realizadas en el salar. La salmuera se deriva a varias lagunas de evaporación donde se concentra mediante el uso de radiación solar. Luego, la salmuera concentrada se procesa a través de una planta de encalada que precipita el magnesio y luego lo traslada a otras lagunas con magnesio eliminado. La salmuera sin magnesio se coloca en otras lagunas de evaporación antes de procesarla en un circuito de la planta de carbono de litio. Cuando la salmuera ya está en la planta de carbonato de litio, se coloca en varios concentradores y en unidades de micronizado y secado que producen >99.5% de producto de carbonato de litio de grado batería.


Huella Ambiental 

El proyecto de litio Olaroz ha sido diseñado para dejar una huella ambiental mínima. Los siguientes aspectos de la operación de Olaroz destacan de qué manera se han gestionado los principios de sostenibilidad dentro del proyecto:

  • El proceso ha sido diseñado para tener una alta recuperación de procesamiento de litio. Con sus costos bajos de unidad, el proceso producirá grados de corte bajo que maximizarán la recuperación del recurso.
  • La ruta del proceso está diseñada con un diseño de descarga sin líquido. Todos los residuos se almacenan en diques permanentes (lagunas de evaporación revestidas). Al final de la vida del proyecto, las lagunas se taparán y, tras colocar la tierra y plantar la vegetación original, volverán a tener un perfil similar.
  • La salmuera se extrae de pozos con un impacto mínimo en los recursos de agua dulce ubicados fuera del salar. El litio se ubica en acuíferos sedimentarios con permeabilidad relativamente baja. Por lo tanto, las depresiones se limitan al salar en sí mismo. Esto difiere de los depósitos de halita, donde los cuerpos de halita tienen permeabilidad muy alta cerca de la superficie y los conos de las depresiones pueden afectar los recursos acuíferos ubicados alrededor del salar y, asimismo, el ambiente local.
  • El litio se concentra en la salmuera mediante energía. La huella de carbono es más baja que en otros procesos.
  • La tecnología desarrollada consume un nivel máximo muy bajo de agua dulce (
  • Sales de Jujuy S.A. también está comprometida con los diez principios del marco de desarrollo sostenible creados por The International Council on Mining and Metals. La empresa posee un programa activo y bien fundado denominado “Valor compartido” cuyo objetivo es la salud, la educación y el crecimiento sostenible a largo plazo de las comunidades y las empresas locales.

Además del diseño del proyecto, la empresa lleva a cabo periódicamente programas de supervisión ambiental con las comunidades locales. Los grupos de interés locales también son bienvenidos para participar en dichos programas.